El ritmo acelerado del metabolismo global

SostenibilidadGestión de los desechos

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3 de marzo de 2016

El ritmo acelerado del metabolismo global con el uso de materias primas y la producción de desechos biodegradables aumenta con el desarrollo en todo el mundo.

 

Por Viviane Callier

Escritor científico independiente en San Antonio, Texas



Desde principios del siglo XX, la extracción de mineral de hierro en todo el mundo se ha multiplicado por más de treinta; su línea amarilla en el gráfico de arriba aumenta lentamente durante la primera mitad de la década de 1900, se vuelve más pronunciada durante la década de 1950 y finalmente se dispara dramáticamente a la parte superior del eje Y en la década de 2000. En el mismo período de tiempo, el dióxido de carbono global (CO2) las emisiones se han multiplicado por más de quince, mientras que uso del agua, la producción de carbón y las cosechas se han multiplicado cada una entre cinco y diez. Seguir las curvas ascendentes del gráfico es trazar algunos de los picos de crecimiento más importantes de la historia moderna.

 

Las sociedades, como los organismos, tienen metabolismos. Requieren insumos de materias primas y energía, que se consumen o, en ocasiones, se almacenan. El consumo de esos materiales también produce desechos y emisiones (también se muestra en la tabla anterior). Según estimaciones recientes, la población mundial utilizará casi 90 millones de toneladas de materias primas en 2018. Dependiendo del grado en que se implementen políticas para favorecer la remanufactura, la reutilización y el reciclaje, se prevé que el consumo aumente a entre 150 millones. y 180 mil millones de toneladas para 2050, acelerando el metabolismo del mundo.

 

“La mayoría de nuestros problemas ambientales actuales o desafíos de sustentabilidad… están relacionados de alguna manera con este tipo de metabolismo”, dice Fridolin Krausmann, investigador de sustentabilidad en el Instituto de Ecología Social en Viena, Austria. Dado que el uso de recursos globales casi se duplicará en los próximos años, también lo harán las presiones sobre el medio ambiente, así como los conflictos por el acceso a recursos limitados, advierten Krausmann y sus coautores en el informe. 2017 Revisión Anual de Medio Ambiente y Recursos, donde apareció originalmente este gráfico.

 

En el seguimiento de los insumos de recursos del mundo y perder, los investigadores encuentran que los países experimentan transiciones metabólicas predecibles a medida que se desarrollan: las economías de los países de ingresos bajos y medianos dependen principalmente de biomasa renovable, como cultivos, y A medida que se industrializan, sus economías cambian hacia recursos no renovables como los combustibles fósiles y los minerales.. Por ejemplo, las cosechas y la extracción de agua aumentaron lenta y constantemente en la primera mitad del siglo XX, pero a partir de 1900, la extracción de mineral de hierro y el CO 2 las emisiones muestran un rápido aumento. Esa tendencia fue causada por la industrialización en países de altos ingresos en Europa y América del Norte después de la Segunda Guerra Mundial, dice Krausmann.

 

Una mina de hierro en África | imágenes falsas

 

El próximo aumento masivo en la extracción de mineral de hierro y CO2 emisión, ocurrió alrededor del año 2000, reflejando el “crecimiento masivo” en economías emergentes como China, que estaba desarrollando una industria siderúrgica e invirtiendo en grandes proyectos de infraestructura en ese momento. Ellos, como los países de la posguerra antes que ellos, estaban cambiando a metabolismos más altos, lo que les hizo consumir más recursos no renovables y producir más desechos.

 

Hoy en día, muchos países de ingresos bajos y medianos están haciendo una transición similar hacia un metabolismo más industrializado. Pero en los países de altos ingresos de Europa y América del Norte, así como en Japón, donde ya se ha producido esta transición, la extracción de recursos per cápita está disminuyendo. No es que hayan dejado de consumir, sino que estos países dependen cada vez más de recursos extraídos en otras partes del mundo y luego importados. En otras palabras, los países ricos subcontratan cada vez más los impactos ambientales de su crecimiento.

 

 

No está claro si tales prácticas se pueden mantener, especialmente a medida que las economías emergentes hacen la transición hacia sociedades completamente industrializadas y urbanas. China, por ejemplo, fue un exportador neto de materias primas hasta aproximadamente el año 2000; hoy, el país se ha convertido en un importador neto debido a la enorme repunte de la demanda interna de recursos como el hierro necesitaba forjar sus proyectos de transporte y energía de rápido crecimiento.

 

Además de los desafíos de sostenibilidad, la escasez de recursos también puede generar conflictos humanos. Por ejemplo, a medida que Europa traslada las actividades de extracción de metales a países como Perú y Chile, los conflictos relacionados con la tierra con los pueblos indígenas de América Latina se han agudizado. Del mismo modo, el alto consumo europeo de textiles importados del sur de Asia contribuye a empeorar escasez de agua en Pakistán e India (el cultivo de algodón y el teñido y procesamiento de textiles requieren mucha agua). Esa escasez, a su vez, alimenta los conflictos por el acceso al agua.

 

"Dado que ya estamos tocando los límites planetarios en muchos aspectos, creo que se necesita con urgencia el desarrollo de modelos alternativos para evitar un desastre ecológico a largo plazo", dice Stefan Giljum, economista ecológico de la Universidad de Economía y Negocios de Viena en Austria. .

 


Un trabajador en una instalación de gestión de residuos electrónicos | imágenes falsas

 

Un modelo alternativo se llama "economía circular. " Los investigadores visualizan una transición metabólica secundaria en la que más reciclaje podría ayudar a estabilizar el apetito de una nación por los recursos no renovables. Por ejemplo, actualmente el 70 por ciento del acero se recicla y se reutiliza en el proceso de fabricación de acero, lo que reduce la demanda de mineral de hierro en bruto. En contraste, solo alrededor del 1 por ciento de los metales especiales que se encuentran en teléfonos celulares, computadoras y baterías se reciclan. Al crear instalaciones para reciclar esos materiales y mantenerlos fuera de los vertederos, los países podrían reducir su aportación metabólica. Otro principio de una economía circular es el "reciclaje hacia abajo", por ejemplo, utilizar el hormigón roto de los edificios demolidos para hacer carreteras, lo que reduce la cantidad de recursos primarios necesarios, como arena y grava.

 

A largo plazo, las economías circulares podrían reducir potencialmente la dependencia de las importaciones, así como los impactos ambientales, explica Giljum. Eso es importante, especialmente a medida que otras regiones del mundo desarrollan y aumentan su demanda, lo que lleva a una mayor competencia por esos recursos limitados. El desarrollo de una economía circular tampoco es solo bueno para el medio ambiente, añade Heinz Schandl, ecólogo industrial de la Organización de Investigación Científica e Industrial de la Commonwealth (CSIRO) en Canberra, Australia. También aporta ventajas económicas.

 

China, por ejemplo, tiene una política de economía circular y está invirtiendo fuertemente en energías renovables y transporte público. Schandl predice que esas inversiones crearán una ventaja competitiva en las próximas décadas, tanto en términos de crecimiento económico como de empleo, en comparación con países que continúan adhiriéndose a viejos patrones industriales. En teoría, una vez que se establezca la infraestructura de China para su economía circular, sus flujos de materiales deberían estabilizarse o incluso disminuir, pero es difícil predecir exactamente cuándo, o incluso si, eso podría suceder. Las cantidades de materias primas que fluyen a través de China hoy son asombrosas.

 

“Estamos hablando de 1.3 millones de personas que pasan de una forma de vida (preindustrial, basada en la agricultura) a un nuevo modelo que es industrial y urbanizado, que necesita más recursos y genera más desechos”, dice Schandl. "Eso es algo que nunca antes había sucedido a esa escala y velocidad, y lo vemos en las cifras globales".

 

Este artículo fue publicado originalmente por Revista conocible, el 29 de junio de 2018, y se ha vuelto a publicar de conformidad con el Licencia pública internacional Reconocimiento-No comercial-Sin derivados 4.0 de Creative Commons. Puedes leer el artículo original aquí. Las opiniones expresadas en este artículo pertenecen únicamente al autor y no a WorldRef.


 

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